Wat is Pegagus, en waarom is het een probleem voor Israël?

De geavanceerde spyware van de NSO Groep is een grote verantwoording geworden voor de Joodse staat

Door Jason Silverman | | Onderwerpen: Israel, spionage, technologie
Foto: Yonatan Sindel / Flash90

Het Israëlische economische dagblad Calcalist bracht op 18 januari het land in beroering. Het dagblad publiceerde een artikel waarin het beweerde het gebruik van Pegasus door de politie bloot te leggen. Dit is een spyware-platform, ontwikkeld door het Israëlische hi-tech bedrijf NSO Group, om zonder regelgeving de telefoons van privé-burgers te kraken. Als gevolg daarvan eisten beide zijden van het politieke spectrum, waaronder oppositieleider Benjamin Netanyahu en premier Naftali Bennett, dat de kwestie onmiddellijk zou worden onderzocht om de ernst van de zaak volledig te begrijpen.

Het zijn geen optimale omstandigheden, maar dit toont wel aan dat politieke consensus kan worden gevonden wanneer je het het minst verwacht. Misschien zal deze zaak in de toekomst bekend worden als de “Pegasus-affaire”.

Wat is Pegasus en wat zijn de beschuldigingen tegen de politie?

Pegasus is een door de NSO Groep ontwikkeld spyware-platform dat heimelijke toegang verschaft tot mobiele telefoons. Het is in staat een aantal activiteiten uit te voeren, zoals het traceren van gesprekken en locatie, het lezen van tekstberichten, het ontdekken van wachtwoorden en het verkrijgen van toegang tot de camera en microfoon van het toestel. In het algemeen wordt de spyware gebruikt voor het bestrijden van terroristische activiteiten. Hoewel de Israëlische geheime inlichtingendienst “Mossad” over andere middelen beschikt om in te breken in de telefoons van terreurdoelen, werd gemeld dat de Mossad in het verleden ook gebruik heeft gemaakt van Pegasus.

De centrale bewering van het voornoemde artikel is dat de Israëlische politie de spyware heeft gebruikt om toegang te krijgen tot de privé-telefoons van Israëlische burgers zonder een gerechtelijk bevel te ontvangen. De affaire begon met politiefunctionarissen die de beweringen ontkenden dat zij de spyware gebruikten. Na het aanvankelijke gestotter gaven zij echter toe dat er enkelen in de politieafdeling waren die Pegasus gebruikten voor hun onderzoeken.

Om het nog erger te maken voor de politie publiceerde Calcalist vervolgens op 7 februari nog een artikel met een lijst van 26 namen van personen van wie zij beweren dat hun persoonlijke telefoons besmet waren met de spyware. De lijst van mensen die volgens Calcalist door de spyware werden misbruikt, omvat publieke figuren en prominente sociale activisten.

Hoewel spyware zoals Pegasus normaal wordt gereserveerd voor ernstige bedreigingen die de nationale veiligheid van Israël schaden, wijzen de beweringen erop dat ze werd gebruikt om centrale organisatoren van sociale protesten in het oog te houden. De dreigingsperceptie moet wel erg groot zijn geweest voor de politie om de spyware te gebruiken tegen de organisatoren van protesten zoals dat buiten de residentie van de Eerste Minister in Jeruzalem tijdens Netanyahu’s ambtstermijn, het protest voor het beëindigen van racisme tegen Ethiopiërs, en de demonstraties om de snelwegen te blokkeren om de regering onder druk te zetten om de maandelijkse toelage voor personen met een handicap te verhogen.

Bovendien werden de voormalige directeuren-generaal van de ministeries van Justitie, Vervoer en Financiën via de spyware opgespoord. Als de beschuldigingen waar zijn, heeft de politie het daar niet bij gelaten. Prominente figuren in de particuliere sector zoals Rami Levi en de CEO’s van twee grote telecommunicatieproviders, Bezeq en Walla, werden ook uitgebuit. Ook de jongste zoon van Benjamin Netanyahu, Avner Netanyahu, lijkt ook het doelwit te zijn geweest.

Het is echter ook belangrijk op te merken dat niet alle doelwitten personen waren die niet werden verdacht van deelname aan criminele activiteiten. De politie wordt er ook van beschuldigd de spyware te gebruiken om informatie te verkrijgen van staatsgetuigen, waarvan Shlomo Filber in het corruptieproces tegen Netanyahu de meest prominente is. Als de beschuldigingen waar zijn, en de politie illegaal de telefoon van een staatsgetuige heeft afgetapt om bewijsmateriaal te achterhalen, zou dit de zaak volledig kunnen omdraaien in het voordeel van de voormalige premier.

Welke stappen worden er momenteel ondernomen?

Stemmen uit het hele politieke spectrum riepen unaniem op tot een onmiddellijk openbaar onderzoek. Premier Naftali Bennett reageerde op de zaak door te zweren: “We zullen het publiek niet zonder antwoord laten.

Omdat Netanyahu persoonlijk belang had bij de zaak, viel hij met verve het gebruik van Pegasus aan (de beweringen die werden gedaan, vonden plaats tijdens zijn ambtstermijn als premier).

Hoewel de Pegasus-affaire zich nog steeds afspeelt, heeft de plaatsvervangend procureur-generaal Amit Marari de afgelopen dagen samen met voormalige Shin Bet- en Mossad-functionarissen een onderzoek geleid naar de 26 personen die naar verluidt het doelwit waren van de politie die de spyware gebruikte.

Met wie heeft het onderzoeksteam besloten samen te werken om de beweringen te onderzoeken? De SIGINT (signals intelligence) van de Israëlische politie, dezelfde eenheid die momenteel wordt beschuldigd van strafbare feiten! Tot dusver lijkt het er niet op dat het onderzoeksteam concrete bewijzen heeft gevonden van het gebruik van de spyware op de personen die op de lijst voorkomen. Dit kan verrassend zijn, maar het is ook mogelijk dat dit niet het geval is: samenwerken met de beschuldigden om bewijsmateriaal tegen henzelf te vinden is misschien niet het meest zuivere onderzoeksproces.

Naar verluidt heeft de NSO Groep ook toegang tot informatie over de gebruikers van zijn spyware. Zij moeten bij dit onderzoek worden betrokken om de tegenbeweringen van de politie te staven. Verwacht wordt dat het team de resultaten van het onderzoek in de komende dagen bekend zal maken.

Het onderzoek dat de flagrante beschuldigingen aan het adres van de politie onderzoekt, moet op het hoogste professionele niveau worden uitgevoerd en door het publiek worden gezien als volledig onafhankelijk van vooringenomenheid. Anders zal er in het land een uiterst precaire situatie ontstaan waarin het publiek weinig vertrouwen in de politie zal hebben. De politie, die als enig doel heeft de openbare veiligheid te handhaven en te beschermen, moet worden versterkt en niet verzwakt. Zoals minister van Buitenlandse Zaken Yair Lapid zei: “We hebben geen andere politie.” Omdat Israël geen andere politie heeft, moet het korps als zuiver worden beschouwd en net als elk ander staatsorgaan onderworpen zijn aan controles en tegenwichten. Om dit doel te bereiken moet er dus geen onderzoekscommissie komen die wordt voorgezeten door politici die allemaal een ideologische en niet noodzakelijk professionele agenda hebben om tot eerlijke resultaten te komen.

Hadden we het kunnen zien aankomen?

De Pegasus spyware van NSO komt al enkele jaren internationaal in het nieuws door het toenemende gebruik ervan onder autoritaire regimes over de hele wereld.

In Bahrein ontdekten onderzoekers van Citizen Lab aan de Universiteit van Toronto (Canada) dat de mobiele telefoons van negen Bahreinse activisten tussen juni 2020 en februari 2021 met succes waren gehackt door regeringsfunctionarissen. Saoedi-Arabië heeft de Israëlische spyware ook gebruikt voor het onderdrukken van afwijkende meningen en oppositie, mogelijk met inbegrip van de moord op de Saoedische journalist Jamal Khashoggi in 2018. Zelfs na dit incident werd NSO door de Israëlische regering aangemoedigd om te blijven samenwerken met Saoedi-Arabië.

In het Westen zijn er regeringen die vanwege haar staat van dienst op het gebied van samenwerking met niet-democratische en onderdrukkende regimes, het gebruik van NSO-spyware hebben verboden. In november 2021 bijvoorbeeld heeft het Amerikaanse Ministerie van Handel de NSO Groep toegevoegd aan zijn zwarte lijst van handelsondernemingen, omdat deze zijn spyware verkocht aan buitenlandse regeringen, die het gebruikten om ambtenaren, journalisten en anderen aan te pakken.

Als deze spyware werd gebruikt tegen onschuldige burgers in het buitenland, hoe kunnen we dan denken dat het niet terug kan komen om ons thuis te achtervolgen?

Het moet ons bewust maken van het duistere gebruik dat dergelijke spyware heeft en hoe onze veiligheidsindustrie, misschien niet opzettelijk, het gebruik ervan tegen journalisten, activisten en andere burgers in het buitenland heeft vergemakkelijkt. Zolang de Israëlische regering iets te zeggen heeft over de regulering van NSO-technologie, heeft zij de morele plicht om de gebruikers ervan in het buitenland beter door te lichten en een nog grotere verantwoordelijkheid om haar eigen burgers te beschermen tegen misbruik van de mogelijkheden ervan in eigen land.

Israel Today nieuwbrief

Dagelijks nieuws

Gratis in uw mailbox

Israel Heute Newsletter

Tägliche Nachrichten

FREI in Ihrer Inbox